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Slaves and slavery, a disturbing object for French social sciences in colonial West Africa (Anthropology, Ethnology, Geography, History, Sociology)

Marie-Albane de Suremain

Abstract


Abstract

Despite the formal abolition of slavery by colonial authorities in French West Africa in 1905, slaves and different situations of slavery have not disappeared in practice. Their persistence, however, has been ignored by research in the social sciences, which are developing in a position of greater autonomy from colonial powers, especially since the Second World War thanks to scientific organizations such as the African Institute of Basic Research (IFAN). Ethnological studies have little interest in this specific category within the populations studied, and the historical approach tends to reduce slavery to a past reality. Sociology, however, seems more concerned with portraying the modernity of African societies. The slaves’ situation is shown unvarnished in geographical studies on living standards, which identify the specific condition that is reserved for them. But at these new states’ independence, however, this issue does not appear a priority.

Résumé

Malgré l’abolition officielle de l’esclavage par les autorités coloniales en Afrique-Occidentale française (AOF) en 1905, esclaves et différentes situations d’esclavages n’ont pas pour autant disparu en pratique. Leur persistance ne retient pourtant pas l’attention des travaux venus des sciences sociales qui se développent dans une situation de plus grande autonomie par rapport aux pouvoirs coloniaux, surtout depuis la Seconde Guerre mondiale grâce à des structures scientifiques comme l’Institut fondamental d’Afrique noire (IFAN). Les travaux ethnologiques ne s’intéressent guère à cette catégorie spécifique au sein des populations étudiées et l’approche historique tend à réduire l’esclavage à une réalité passée. La socide ologie paraît, elle, plus soucieuse de montrer la modernité des sociétés africaines. La situation des esclaves est dépeinte sans fard cependant lors d’enquêtes de géographie sur les niveaux de vie, qui permettent d’identifier la condition spécifique qui leur est faite. Mais au moment des indépendances de ces nouveaux Etats, cette thématique n’apparaît cependant pas comme prioritaire.


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©Copyright CAAS/ACEA 2009. Last updated: June 2010
ISSN 1923-3051