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Memory at Issue: On Slavery and the Slave Trade among Black French

Abdoulaye Gueye

Abstract


Résumé

La question de la mémoire bénéficie d’un large intérêt dans les sciences sociales. En France, suivant une certaine tradition sociologique qui considère l’État-nation ainsi que les groupes dominants comme les plus dignes d’être étudiés, cette littérature est essentiellement constituée de travaux sur la mémoire nationale et celle de groupes d’ascendance européenne. La mémoire des noirs de France, en particulier à travers la question emblématique de la traite négrière et de l’esclavage, est peutêtre la moins étudiée de toutes. Toutefois, en raison de l’effort des noirs de France de s’approprier ce chapitre de leur histoire et de leur décision de commémorer le 150e anniversaire de la seconde abolition de l’esclavage dans les territoires sous juridiction française, les chercheurs en sciences sociales ont opportunément commencé à réfléchir sur cette dynamique commémorative. Cet article analyse l’entreprise et les discours des Français d’ascendance africaine quant au souvenir de la traite négrière et de l’esclavage. L’auteur soutient que la revendication mémorielle des noirs de France participe d’une démarche politique autonome dont l’ultime objectif est de recouvrir l’humanité des peuples noirs.

Abstract

The issue of memory has drawn a great deal of attention in the social sciences. In France, in keeping with a sociological tradition that deems the nation-state and the dominant groups to be those worthy of study, the literature is essentially made up of studies of either national memory or of the memories of people of European descent. Perhaps the memory of black French people, especially in the emblematic issue of the slave trade and slavery, is the least investigated among studies of memory in France. Yet, concurrently with the recent effort of black French to appropriate this chapter of their past, beginning in 1998 with their commemoration of the 150th anniversary of the second abolition of slavery in territories under French jurisdiction, social scientists have begun to reflect on this commemorative dynamic. This article examines the mnemonic entrepreneurship and discourses of people of African descent in mainland France through the remembrance of slavery and the slave trade. The author argues that the memory claims of black French are part of an autonomous political entrepreneurship whose ultimate objective is the recovery of humanity for black people.


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©Copyright CAAS/ACEA 2009. Last updated: June 2010
ISSN 1923-3051